Dra. Irene Cruz-González Espinosa

Fís. Leonel Gutiérrez Albores

Dr. Élfego Guillermo Ruiz Schneider

Dr. Luis Salas Casales

Innovación tecnológica y diseño industrial

En los últimos diez años el grupo integrado por estos reconocidos investigadores ha sido responsable del desarrollado de infraestructura experimental fundamental para el Observatorio Astronómico Nacional. Debido a este desarrollo, actualmente se cuenta con diversos instrumentos como son: el espectrógrafo/cámara CAMILA, el interferómetro Fabry-Perot para imágenes en el infrarrojo cercano y la cámara infrarroja doble CID para el infrarrojo medio. Todos estos desarrollos han sido reconocidos como instrumentos científicos que compiten dignamente con los mejores del mundo.

Para los responsables del desarrollo de estos instrumentos, la motivación principal ha sido el reto de sus propios proyectos astronómicos. La investigación que realizan con sus instrumentos les ha permitido mantener una buena producción de trabajo original en los campos de la formación estelar y galaxias, y obtener resultados sobresalientes como los mostrados en sus recientes trabajos sobre flujos moleculares.

Fue hacia 1989 cuando el grupo, junto con otros académicos, abordó un proyecto astronómico y de desarrollo tecnológico de punta: el diseño y construcción de una cámara y espectrógrafo infrarrojo para la observación astronómica, hoy llamado CAMILA. Este proyecto les abrió la oportunidad de trabajar con los detectores más modernos y sensibles en otra región del espectro electromagnético; y entrar de lleno al moderno campo de la astronomía infrarroja.

El grupo fue responsable del desarrollo del instrumento desde sus diseños preliminares hasta su puesta a punto, incluyendo las pruebas finales de verificación. Con esto lograron la integración total de CAMILA y su prueba exitosa en el telescopio. Se alcanzaron dos objetivos importantes: el desarrollo integral e innovador de un instrumento exitoso y la aportación a la comunidad astronómica nacional de una herramienta fundamental en un campo de gran actualidad en la astronomía. Cabe destacar que desde su conclusión y entrega, CAMILA se ha convertido en el instrumento astronómico de mayor demanda para el telescopio de 2.1 metros. El exitoso estreno de CAMILA se hizo patente en 1994 al observar el impacto del cometa Shoemaker-Levy en Júpiter en el infrarrojo.

Recientemente, el grupo ha encabezado el desarrollo de un nuevo proyecto: la cámara infrarroja doble (CID) del Observatorio Astronómico Nacional. Este instrumental fue diseñado conjuntamente por un grupo de académicos del Instituto de Astronomía de la UNAM e Infrared Laboratories de Tucson, Arizona.

La parte medular del diseño contempla dos instrumentos independientes que comparten el mismo contenedor criogénico, uno de ellos sensible de 1 a 5 micras y el otro sensible de 7 a 28 micras. A la fecha el CID es un instrumento único en su clase por su cobertura dual en intervalo espectral y por su diseño compacto y eficiente. Desde 1999 ha sido incorporado como una herramienta fundamental del Observatorio Astronómico Nacional que permite, por primera vez en México, estudiar directamente el material sólido del Universo llamado polvo interestelar.

Este grupo se ha interesado también por mejorar la calidad de la imagen que proyecta el telescopio de 2.1 metros, convirtiéndolo en uno de los primeros telescopios activos del mundo al suspender el espejo primario con una serie de actuadores independientes para deformar y así corregir sus imperfecciones de pulido y las de su propia gravedad. Este proyecto concluyó exitosamente en 1996, incrementando cuatro veces la eficiencia de este telescopio.

En la actualidad continúan trabajando en el diseño y construcción de nuevos instrumentos cada vez más capaces y poderosos como el espectrógrafo/cámara TEQUILA que sustituirá a CAMILA con un detector de gran formato para el infrarrojo cercano, y un nuevo espectrógrafo/cámara para el IR térmico de tercera generación. Para ambos instrumentos se ha dado importancia en aumentar la resolución espacial, la cobertura espectral y en reducir nivel de ruido.

Este grupo también se ha empeñado en el diseño de un futuro telescopio de gran tamaño para potenciar científicamente al Observatorio Astronómico Nacional y garantizar su competitividad observacional a largo plazo. La motivación de su desarrollo está sustentada en la excelencia internacional de la astronomía en México y en las características excepcionales del cielo de San Pedro Mártir.

Es pertinente destacar que en el mundo de la astronomía existen solamente diez grupos que desarrollan sus instrumentos de manera integral, por que el grupo de investigadores del Instituto de Astronomía de la UNAM compite ventajosamente en el extranjero, como se demuestra en numerosos artículos que han sido producidos y sustentados en reuniones internacionales de instrumentación.

Respecto de los integrantes del Grupo, cabe señalar que Irene Cruz-González Espinosa realiza investigación en astronomía extragaláctica, formación estelar e instrumentación astronómica. Principal motor y promotora astronómica, que a partir de problemas; no resueltos motiva con entusiasmo la construcción de instrumentos novedosos, cuidando en particular su alcance científico y observacional. Se involucra y participa apasionadamente en la evolución de los proyectos, además de lograr el financiamiento que los haga realidad. Actualmente es distinguida con el Sistema Nacional de Investigadores II y el PRIDE D.

Luis Salas Casales se encuentra ubicado justo en medio entre la ciencia astronómica y la innovación tecnológica, utiliza métodos y herramientas científicas para resolver sus retos tecnológicos, y viceversa, es usuario de su propia tecnología, lo cual ha permitido que un gran número de instrumentos alcance un refinamiento operacional. Es capaz de abordar con gran abstracción y profundidad los problemas más difíciles. Actualmente es distinguido con el Sistema Nacional de Investigadores II y el PRIDE D.

Élfego Ruiz Schneider es uno de los pioneros del desarrollo tecnológico en la UNAM, con una vasta cultura en diversas disciplinas. Es un experto en mecánica óptica y electrónica que conjugadas le permiten diseñar plenamente un instrumento, utilizando las más modernas herramientas tecnológicas y computacionales, así como su profundo conocimiento de la Física. Goza de una excepcional creatividad, intuición y originalidad, generando constantemente ideas novedosas. Actualmente es distinguido con el Sistema Nacional de Investigadores II y el PRIDE D.

Leonel Gutiérrez Albores tiene capacidades extraordinarias, es un constructor de instrumentos por excelencia, lleva a la realidad sus diseños combinando también diversas disciplinas como la electrónica, la óptica y la computación. Su cariño por el Observatorio se demuestra por la continua innovación de toda la infraestructura observacional de una manera muy original. Es responsable de crear gran parte deja programación de la red de computadoras que controlan a los complejos instrumentos, para establecer un vínculo amable entre éstos y el ser humano. Actualmente es distinguido con el Sistema Nacional de Investigadores II y el PRIDE D.