Dra. Xochitl Pérez Martínez

Investigación en ciencias naturales

Originaria de la Ciudad de México, Xochitl Pérez Martínez obtuvo, en 1993, el título de licenciada en química, con mención honorífica, por la Facultad de Química de la Universidad Nacional Autónoma de México. Recibió diversos reconocimientos por su destacada trayectoria como estudiante: la medalla “Gabino Barreda” y el premio al mejor estudiante de México, del Diario de México.

La doctora Pérez Martínez trabajó en el laboratorio del doctor Diego González Halphen en el Departamento de Genética Molecular del Instituto de Fisiología Celular de la UNAM, y en el año 2000 obtuvo el grado de doctora en ciencias (bioquímica) con la tesis: Localización atípica de dos genes mitocondriales: los genes que codifican para las subunidades II y III de la citocromo c oxidasa se encuentran en el núcleo de las algas chlamydomonadaceas. Su trabajo de tesis doctoral obtuvo el premio “Weizmann” de la Academia Mexicana de Ciencias en el área de ciencias naturales, el premio a la mejor tesis de doctorado del año 2000, que otorgaron la Facultad y el Instituto de Química de la UNAM y la medalla “Alfonso Caso”. Actualmente se desempeña como investigadora titular “A” de tiempo completo en el Instituto de Fisiología Celular. La doctora Pérez Martínez ha dedicado su tiempo a estudiar los complejos respiratorios mitocondriales, enfocándose a la función de la citocromo c oxidasa, último aceptor de electrones de la cadena respiratoria que transforma al oxígeno en agua.

Durante el desarrollo de su tesis doctoral, estudió la inusual transferencia de genes que normalmente se codifican en el DNA mitocondrial, pero que en algas clorofíceas se localizan en el núcleo. Los hallazgos y las contribuciones de este estudio fructificaron en la publicación de varios artículos en revistas científicas internacionales de calidad como la Journal of BiologicalChemystry y Current Genetics. Este trabajo ha sido la base para que muchos grupos alrededor del mundo intenten la expresión alotópica nuclear de los genes COX2, COX3 y ATP6 en cultivos celulares provenientes de pacientes con patologías causadas por mutaciones de estos genes. Adicionalmente, ha servido para entender la historia evolutiva del apicoplasto de parásitos como Toxoplasma gondii y Plasmodium falciparum. Los resultados aportan evidencia de que el plástido de estos parásitos, el cual es blanco de fármacos, tiene sus orígenes en el alga clorofícea como las que se usaron en el estudio.

Al término de su doctorado, se interesó en estudiar cómo se coordina la expresión de los genomas mitocondrial y nuclear para llevar a cabo un ensamblaje exitoso de la citocromo c oxidasa, ya que la enzima posee subunidades codificadas en ambos genomas. Para alcanzar sus objetivos, realizó una estancia posdoctoral en el Departamento de Biología Molecular y Genética de la Universidad de Cornell, Nueva York, Estados Unidos. Durante este periodo, se hizo acreedora a la prestigiosa beca Pew Latin American Fellowship Award in the Biomedical Sciences. Su trabajo abrió una nueva vertiente de investigación que atrajo la atención de algunos de los grupos más fuertes en su área de especialización y las investigaciones culminaron en publicaciones internacionales de gran calidad como The EMBO Journal, Genetics y Molecular Microbiology.

Cabe mencionar, que los mecanismos de biogénesis de la citocromo c oxidasa son de relevancia ya que cada día se descubren mutaciones que afectan la función de esta enzima y que se asocian a patologías muy severas en el humano, principalmente de índole neurodegenerativa. Se han descrito mutaciones, tanto en subunidades de la enzima como en factores necesarios para su biogénesis.

A su regreso a México, a finales del año 2004, la doctora Pérez Martínez se incorporó como investigadora independiente al Departamento de Bioquímica del Instituto de Fisiología Celular. Decidió continuar estudiando los mecanismos de biogénesis de la subunidad Cox1 de la citocromo c oxidasa en levadura. Gracias a la sólida formación en bioquímica, biología molecular y genética de mitocondrias, la doctora Pérez Martínez ha logrado consolidar un grupo de trabajo, atrayendo hacia su laboratorio a nuevas generaciones de jóvenes entusiastas. En este contexto se interesó por explorar dos grandes líneas de investigación: por un lado estudia los mecanismos de activación traduccional del RNA mensajero (mRNA) de COX1 y, en segundo lugar, analiza los mecanismos moleculares que regulan la síntesis de Cox1 acoplada a su ensamblaje en la enzima citocromo c oxidasa. Los descubrimientos y las demostraciones del grupo de trabajo de la doctora Pérez Martínez han sido publicados en la revista internacional Journal of Biological Chemistry, en el caso de la primera línea de investigación. En la segunda, ha producido dos trabajos, uno publicado en la revista de calidad Molecular Biology of the Cell, y otro que próximamente será sometido a la prestigiada revista The EMBO Journal.

El trabajo que el grupo de la doctora Pérez Martínez realiza es de relevancia, no sólo porque describe un novedoso mecanismo de control de la biogénesis de la citocromo c oxidasa sino porque abre una nueva vertiente para estudiar el efecto de estos procesos sobre la generación de estrés oxidativo en la mitocondria. Éste es un aspecto que la doctora Pérez planea explorar a profundidad en los años por venir.

A pesar del corto tiempo en que la doctora Xochitl Pérez Martínez ha laborado como investigadora independiente, la calidad de su trabajo y sus contribuciones han sido reconocidas a nivel nacional e internacional. Su sólida formación académica, la excelencia de su labor como investigadora, la calidad de sus contribuciones científicas, su compromiso con la formación de nuevos recursos humanos y su generosidad para compartir sus conocimientos con colegas y jóvenes estudiantes la colocan, ahora, en la cima de la distinción para jóvenes universitarios.